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Pour obtenir de l'aluminium, on part d'un minerai, la bauxite, dont on extrait par un procédé chimique, un oxyde d'aluminium, l'alumine.

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Schéma de fabrication de l'alumine par le procédé Bayer (Source : Alteo)

La bauxite, principal minerai d’aluminium

La bauxite contient de 40 à 60 % d’oxyde d’aluminium hydraté mélangé à de la silice et à de l’oxyde de fer. C’est ce dernier qui donne sa couleur rouge caractéristique à la bauxite.

Le nom de « bauxite » vient du village des Baux-de-Provence des Bouches-du-Rhône (France), où le minéralogiste Pierre Berthier analysa le minerai pour la première fois en 1821.

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Les principales réserves minières de bauxite connues dans le monde

  • Amérique centrale : Jamaïque, Guyane, Guyana, Surinam, le nord du Brésil
  • Asie, Océanie : Australie, Indonésie, Inde
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L’intermédiaire, l’alumine

4 tonnes de bauxite sont nécessaires pour obtenir 2 tonnes d’alumine, desquelles on extrait par électrolyse 1 tonne d’aluminium.

Caractéristiques :

Le procédé Bayer

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Schéma de fabrication de l'alumine par le procédé Bayer © IHA, Droits réservés

Le procédé de production industrielle d’alumine à partir de la bauxite a été mis au point en 1887 par le chimiste Karl-Josef Bayer (portrait ci-contre). Il est toujours exploité aujourd’hui grâce à des améliorations essentielles apportées au cours du temps.

La bauxite est broyée puis mélangée à de la soude à haute température et sous pression. La liqueur obtenue, l’aluminate de sodium, est débarrassée de ses impuretés, puis diluée et refroidie, ce qui provoque la précipitation d’oxyde d’aluminium hydraté. Celui-ci est alors calciné pour obtenir l’alumine destinée à la production d’aluminium.

La suite du cycle de production...

Découvrez comment l'on passe de l'alumine à l'aluminium

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